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Visionary Awards Honoree Carmen Dence 2019

Carmen Dence se presenta como cada día es un carnaval

Por Amy de la Hunt
Los certificados enmarcados se alinean en las paredes de la oficina en el hogar de Carmen Dence, apropiadamente, para una científica que se retiró después de 37 años de investigación, principalmente en el campo de la radioquímica de tomografía por emisión de positrones en el departamento de radiología de la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington.
Estas dos identidades duales fueron alimentadas por el amor: de la química por un lado, de la tradición y de las artes populares por el otro. “Primero absorbí las artes tradicionales, antes de tener una idea acerca de la ciencia o la tecnología”, dice Dence, quien creció en Barranquilla, Colombia, como la mayor de seis hermanos. “Mi entrenamiento en Colombia fue en las calles y en la familia”.
Carmen Dence y su Grupo Atlántico

Mientras St. Louis celebra el Mardi Gras en estos últimos días antes de la Cuaresma, Barranquilla se encuentra en medio de su Carnaval, el segundo más grande del mundo después de Río de Janeiro. Para la joven Dence, los desfiles y las fiestas fueron un momento para sumergirse en una revuelta de música, movimiento y disfraces. También viajó a otras ciudades a lo largo de la costa del Caribe, como Cartagena y la ciudad natal de su padre, Santa Marta, absorbiendo las influencias de las culturas indígenas y africanas.

Finalmente, Dence se mudó a Florida para obtener una maestría en química orgánica, luego a Indiana para un trabajo de posgrado en farmacología y luego a Ohio para un trabajo corporativo. Se casó con Joseph Dence, también químico orgánico, y exploró el mundo un poco más en Irán antes de llegar a St. Louis, donde su esposo había trabajado en la Universidad de Washington. Parecía un lugar tan bueno como cualquier otro para establecerse, y tenía béisbol, un deporte que Dence había aprendido a amar en su ciudad natal gracias a su padre. “Los Cardenales fueron una gran razón para quedarse aquí”, se ríe. “Eso fue un gran atractivo para mí”.
Ella sugirió que ambos solicitaran trabajo en Wash U, y ambos fueron contratados. “Encontré un hogar, mis colegas y una vocación”, dice Dence, sonriendo ante los recuerdos.
A pesar de que sus días fueron todos sobre ciencia, el resto de su tiempo fue todo sobre danza. Con su primer estipendio en Tallahassee, había comprado una máquina de coser para poder hacer disfraces para demostraciones del baile tradicional colombiano. La pasión por el arte popular continuó floreciendo en St. Louis, y en 1995, reunió a un grupo de personas de Colombia y Venezuela para comenzar el Grupo Atlántico.
Aun cuando era un grupo de baile, lo que lo hacía funcionar era la capacidad de Dence para coser los disfraces, lo que significaba que no tenía que cargar a los intérpretes financieramente con la compra de los suyos. Su comprensión innata de la musicalidad y el movimiento, junto con sus agudas estipendio en Tallahassee, compró una máquina de coser para poder hacer disfraces para demostraciones del baile tradicional colombiano. La pasión por el arte popular continuó floreciendo en St. Louis, y en 1995, reunió a un grupo de personas de Colombia y Venezuela para comenzar el Grupo Atlántico.
Aun cuando era un grupo de baile, lo que lo hacía funcionar era la capacidad de Dence para coser los disfraces, lo que significaba que no tenía que cargar a los intérpretes financieramente con comprar el suyo. Su comprensión innata de la musicalidad y el movimiento, junto con sus agudas habilidades de observación y su interminable curiosidad, aseguró que siempre surgieran nuevas coreografías y combinaciones de movimientos.
Ahora que se acerca su 30 aniversario, el grupo intergeneracional continúa actuando en eventos en todo el área metropolitana de St. Louis y en las cuatro esquinas del estado de Missouri. De las más de 20 coreografías en su repertorio, la mayoría son tradicionales, pero algunas exploran la propia manera de ver el mundo de Dence, “sus desafíos e interacciones ilustradas por los patrones de
las danzas populares”.
Cuando ella baila, Dence dice: “No importa cuántas veces lo haya hecho, cobra vida como si lo estuviera haciendo por primera vez. Siempre tienes una audiencia diferente, un espacio diferente, bateristas diferentes. Solo hay una palabra que describe cómo me siento, y esto es solo alegría. Si tengo dolores o molestias, no lo siento. Solo el proceso de pensar en la música, la posición de mi mano, la expresión en la cara, el movimiento de las caderas …… es un gran vaso de alegría “.
En particular, le encanta la música cumbia muy tradicional, una especialidad de la región costera norte de Colombia. “Lo siento tan profundo dentro de mí, que simplemente brota de mí. No importa lo grande que sea la multitud, es mi baile. Me hace feliz.”
Uno de los mayores partidarios del trabajo de Grupo Atlántico y Dence ha sido el Programa de Artes Populares de Missouri. A menudo ha recibido fondos para trabajar con aprendices, incluidos dos bailarines de 14 años de edad actualmente, así como un sentido de pertenencia en una comunidad de otros que entienden las conexiones entre los géneros del arte popular. Por ejemplo, a Dence le encanta presentar su colección de máscaras de carnaval de culturas indígenas, porque han tenido fuertes influencias en los bailes.
Lo mismo ocurre con los trajes. En el último recuento, Dence poseía más de 300, la mayoría de ellos cosidos en su sala de trabajo amplia y luminosa y almacenados meticulosamente en armarios en toda su casa suburbana. Su sed de conocimiento la impulsó a obtener un título en diseño de moda de University College en Wash U, y otro en estudios somáticos (la integración de mente y cuerpo) de la misma escuela.
Las piezas centrales de su vestuario son las faldas y las blusas para la cumbia. Las faldas muy llenas —por lo general, de 12 a 15 yardas de tela a cuadros de cuadros rojos y blancos, más una longitud igual de encaje y cinta— tienen una fuerte influencia española. “En la cumbia, el movimiento de las caderas es crítico”, dice Dence, explicando que las faldas llenas enfatizan esto. Pero también pesan una tonelada, y las bailarinas necesitan una gran cantidad de fuerza en el brazo para mantenerlas a lo largo de una canción completa y aún así moverse con gracia.
Cada baile popular colombiano tiene una
historia, y “Siempre trato de explicar el significado del baile”, dice Dence. Algunos son sexys y románticos; algunos son “bailes de venganza hermosos y coloridos”. Un baile de protesta, por ejemplo, hace que los hombres se vistan como mujeres para atraer a los conquistadores y luego matarlos como castigo por violar a sus mujeres. Cada baile también tiene su propio disfraz, desde volantes hasta terciopelos y caftanes africanos, algunos elaborados y otros simples.
La visión integral de las artes de Dence es paralela a su enfoque de la ciencia. “Comienzas a ver los vínculos entre una pintura y un movimiento y las notas musicales y la poesía”, explica Dence. “Una mente creativa se absorbe como una esponja”.
Desde que se retiró de Wash U en 2016, Dence ha dedicado su tiempo creativo a las artes a tiempo completo, centrándose en la comunidad de inmigrantes en general y en la comunidad hispana en particular. Sin embargo, enfatiza que uno no necesita ser latino para unirse al Grupo Atlántico; ha tenido bailarines de India, Japón, China, Estados Unidos y otros países. La edad tampoco es una barrera. Hace seis años, Dence comenzó las Dancing Damsels, un subgrupo dentro del Grupo Atlántico, para mujeres de entre 60 y 85 años.
“Mi filosofía especial es que nunca debes ser definido por lo que ya sabes, ni por edad, ni por país, ni nada”, dice Dence. “Usted como individuo es tan único que cualquier nueva influencia es solo una forma alegre de crecer.
Esta es la segunda de una serie de seis partes que presenta los premios Visionary Awards 2019 a Women in the Arts. La entrega de premios es el 22 de abril a las 6 p.m. en el Grand Center’s Sun Theatre. Los boletos cuestan $ 50 y se pueden comprar en línea.

                                              

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